6 de julio de 2012

Terry Moore: ¿Por qué “x” es la incógnita?

¿Por qué “x” es el símbolo de lo desconocido? En esta corta y divertida charla, Terry Moore da una respuesta sorprendente.

Terry Moore es el director de la Fundación Radio en Nueva York, un foro para explorar y adquirir conocimientos a partir de diferentes visiones del mundo.

Transcripción
Les tengo la respuesta a una pregunta que todos hemos hecho. La pregunta es: ¿por qué la letra X representa la incógnita? Sé que enseñamos esto en clase de matemáticas pero ahora está en todas partes en nuestra cultura: El precio X, los archivos X, Proyecto X, TEDx. ¿De dónde viene esto?

Hace seis años decidí aprender árabe, que resulta ser un lenguaje supremamente lógico. Escribir una palabra, una frase o una oración en árabe es como elaborar una ecuación, ya que cada parte es extremadamente precisa y contiene mucha información. Esta es una de las razones más importantes por las que hemos llegado a pensar que los persas, árabes y turcos fueron los que realmente desarrollaron la ciencia, la matemática y la ingeniería occidental en los primeros siglos de nuestra era.

Esto incluye al pequeño sistema en árabe llamado al-jebra. Y al-jebra se traduce aproximadamente como “sistema para reconciliar partes dispares”. Al-jebra finalmente llegó al inglés como algebra (álgebra). Un ejemplo entre muchos.

Los textos árabes que contienen esta sabiduría matemática finalmente llegaron a Europa –es decir, a España– en los siglos XI y XII. Y cuando llegaron hubo un gran interés en trasladar esa sabiduría a un lenguaje europeo.

Pero había problemas. Un problema es que hay ciertos sonidos en árabe que simplemente no pueden producirse en las voces europeas sin una gran cantidad de práctica. Créanme en esto. También, muchos de estos sonidos tienden a ser representados por caracteres que no existen en las lenguas europeas.

Aquí una de las culpables. Esta es la letra SHeen, que produce un sonido creemos como SH: “sh”. Es solo la primera letra de la palabra shalan, que significa “algo” tal como en inglés la palabra “something” (algo): algo indefinido, desconocido.

En árabe podemos hacer esto definido adicionando el artículo definido “al”. Así esto es al-shalan: la cosa desconocida. Y esta es una palabra que aparece a lo largo de la primera matemática, como en esta derivación de raíces del siglo X.

El problema de los profesores medievales españoles que tenían la tarea de traducir este material es que la letra SHeen y la palabra shalan no podían llevarse al español porque el español no tiene esta SH, este sonido “sh”. Por convención, crearon una regla por la que tomaron prestado el sonido CK, “ck”, del griego clásico en la forma de la letra Ji.

Más tarde cuando este material se tradujo a la lengua común europea, es decir, al latín simplemente reemplazaron la griega Ji por la X latina. Y una vez que esto pasó, una vez que el material estuvo en latín, fue el fundamento de los textos de matemáticas por cerca de 600 años.

Pero ahora les tengo la respuesta a nuestra pregunta. ¿Por qué la X es la incógnita? X es la incógnita porque no se puede decir “sh” en español. (Risas) Y pensé que valía la pena compartir esto.

(Aplausos)

Imagen

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